36. Серия «Свеча и пожар»

Межзвёздный Альянс по-прежнему занят спорами о том, как быть с недавно появившейся на его территориях древней расой Аффари. Ситуация медленно, но верно, накаляется, ставя альянс на порог войны. Однако этого недостаточно. Слишком много игроков действуют скрытно и тайно, не поднимая шума. Техномаг Мальтус из их числа.

Идея: UMKA, Drond
Авторы: Drond
Редактор: Drond

Экран загорается. Показывается «Вавилон-6», как обычно, кружащий вокруг Торины-5.

Синий сектор. Коридор возле зала заседаний:

Слышен стук молотка, извещающий об окончании заседания.
Послы начинают выходить из помещения. Выходит и Келл. Его догоняет Бенсон.

Бенсон: Капитан Келл, я смотрю, Вы довольны собой.
Келл: Сегодняшнее заседание прошло успешно, я считаю. Большинство членов альянса воздержались от опрометчивых действий против афаари, а это успех.
Бенсон: Вы всё ещё верите, что проблему с афаари можно решить миром?! Наивный Вы человек. Чтобы добиться мира, нужно стремление к нему обеих сторон. Афаари не особо желают мира. Аббаи говорят правду: корабли афаари прибывают, и они уже начали колонизировать планеты на территориях союзников. (не даёт Келлу, открывшему рот, вставить слово)Да, они берут себе планеты, интереса к которым до сих пор не было, но ведь это только начало.
Келл: А Вы предлагаете собрать все силы альянса, выбитьих оттуда и начать войну? Помните, сколько стоила нам прошлая война против Изначальных?
Бенсон: Бездействие может стоить дороже.
Келл (более жёстко): Я не стану подстрекателем к войне. Да и, вообще, занялись бы Вы лучше проблемами на Земле.
Бенсон (неожиданно озабоченно): Да, Земля – это отдельная тема. Что-то там определённо неладное происходит. В правительстве меня словно игнорируют, а я сенатор всё-таки. Думаю, придётся поворошить осиное гнездо, может, всплывёт что-то конкретное.
Келл: Если что узнаете, поделитесь со мной?
Бенсон: Ещё чего. С какой стати?

Синий сектор. Квартира Келла:

Дверь открывается и входит Кристофер. В помещении темно, и свет автоматически не загорается. Келл немного недоумевает и приказывает компьютеру включить освещение, но ничего не происходит.

Голос во мраке: Пришло время нам поговорить, капитан.
Келл (доставая кпк и включая на нём фонарик): Кто здесь?

Луч света вырывает очертания техномага, сидящего в кресле.

Келл: Мальтус?!

Загорается тусклое освещение, и Кристофер отключает фонарик.

Мальтус: Да, это я.
Келл: Вас долго не было видно. Я уже было подумал, а хотите ли вы придерживаться нашей договорённости.
Мальтус: У меня были дела.
Келл: И теперь их у вас нет?
Мальтус: Теперь они привели меня сюда. (техномаг резко поднимается) В секторе 47/3912 заметна странная активность. Я подозреваю пиратов. (настойчивым тоном) Вам определённо стоит послать туда рейнджеров.

Освещение снова гаснет. Келл раздражённо приказывает компьютеру включить его. Свет загорается, но Мальтуса уже нет.


Это произошло. «Вавилон-6» был создан. Зажглась новая надежда, готовая сплотить вокруг себя искорки общего будущего. Дитя Межзвёздного Альянса и кровавой Битвы за Минбар, свеча во мраке бескрайнего космоса, «Вавилон-6» отстоял своё право на существование. Теперь он должен был отстоять его для альянса.

(Одновременно со словами показываются кадры из первого сезона: схватки с дрази и рейдерами, Джоанна Ли, склонившаяся над пациентом, столкновение нарнского крейсера с Ториной-5, атака феланнских воинов на жителей станции и другие).


Кабинет Келла:

За столом сидит Келл, на диване напротив Рамин и Шу’Корт, на кресле рядом Корн Жано.

Келл: Спасибо, что пришли. Я хотел поблагодарить вас всех за поддержку на совете. Очень важно сейчас удерживать Межзвёздный Альянс подальше от войны. Если учесть, что мы не можем в мирное время достичь единства, то воевать разрозненно было бы катастрофой.
Жано: Обычно именно угроза войны заставляет объединиться.
Келл: Чего нам и удалось добиться на совете. Жаль, что в случае с Агрессором-2338 получилось не так. Даже дрази сейчас одного с нами мнения.
Рамин: К сожалению, 4 года назад они ещё этого не понимали. Уже после они начали оправдываться и обвинять минбарцев в укрытии информации. Якобы именно мы спровоцировали вторжение Агрессора, но скрываем это. Ведь минбарцы никогда не врут, но и никогда не говорят всей правды.
Шу’Корт: Зато сейчас у Серого Совета есть все шансы расплатиться с дрази и другими за бездействие тогда.
Келл: Что вы имеете ввиду?
Шу’Корт: Ну как же… Минбарская Федерация очень важный союзник. Какими бы заносчивыми или гордыми не были бы дрази и все те, кто не стал помогать при Битве за Минбар, им нужны минбарцы в предстоящей войне. Возможной войне, разумеется. И тут у минбарцев есть все шансы диктовать свои условия.
Жано: Кстати, скажите, Рамин, минбарцы знают причину атаки Агрессора-2338?
Рамин (с необычным для себя холодком в голосе): Думаю, если бы Вы, действительно, подозревали подобное, уважаемый Корн Жано, Вы бы не стали обсуждать эту тему при мне.
Жано: Верно подметили.
Шу’Корт: По крайней мере, Серый Совет мог не поставить Вас в известность. Извините меня за прямоту, Рамин, но Вы не того ранга чиновник, чтобы делиться с Вами настолько секретной информацией.
Келл (заметив смену курса беседы): Уважаемые послы, мы собрались здесь не для того, чтобы обсуждать прошлое. Нам стоит выстроить план действий по проблеме с афаари.
Шу’Корт: Как я уже говорил, тут сторонникам агрессивных действий следует заручиться поддержкой минбарцев, нарнов или людей, чтобы начать действовать. Однако, это маловероятно. Думаю, ни одна из сильных рас не пойдёт на такое в одиночку.
Рамин: Минбарская Федерация тем более.
Жано: Меня больше всего заботит не позиция тех, кто за решительные действия, а тех, кто тянет время. То есть всех нас. Своим бездействием мы вынуждаем союзников, чьи территории попали в сферу интересов афаари, действовать самостоятельно, не оглядываясь на людей, нарнов, минбарцев или кого-то ещё. А это уже риск потерять контроль над ситуацией.
Рамин: Возможно, имеет смысл отправить рейнджеров со станции в район действий афаари для усиления безопасности.
Келл: К сожалению, не получится. Для рейнджеров у меня другое задание.
Рамин: Возможно, нарны смогут помочь? Ведь нарны предоставили эскадру своих кораблей в распоряжение «Вавилона-6».
Шу’Корт: Моё правительство, как и ваши, впрочем, уже отправили в район расположения афаари свои корабли для наблюдения. Если там появится ещё десяток наших канонерок, ситуацию можно будет истолковать не выгодным для нас образом.
Жано: Проще говоря, союзнички попытаются втянуть вас в боевые действия.
Шу’Корт: Да, нас могут просто подставить. Если начнутся какие-либо боевые действия, и мы не встанем на сторону союзников, это будет нарушением устава Межзвёздного Альянса и будет расценено как предательство. На такой риск я нарнов подписывать не буду.
Жано: И афаари, видя раскол, смогут посчитать это признаком слабости. Что ещё опасней. Если действовать, то вместе, не важно в каком направлении.
Келл: Как бы то ни было, нам следует внимательно следить за ситуацией, чтобы успеть отреагировать вовремя.
Жано: Честно признаться, я бы не стал мешать союзникам опробовать обороноспособность афаари. Одна такая схватка хорошо покажет настоящую силу этой расы и позволит на основе этих знаний лучше сориентироваться по ситуации.
Келл: Я не стану жертвовать союзниками ради такой сомнительной информации. Пока нет, по крайней мере.

Чёрный сектор. Квартира Волкова:

Волков, скрестив ноги, сидит на полу в полумраке и как будто медитирует. Раздаётся звонок в дверь. Николай не спеша открывает глаза и приказывает открыть дверь.
В образовавшийся проём пробивается свет снаружи. Входит Келл.

Волков (без тени веселья): Насколько серьёзно?
Келл: А ты уже знаешь, зачем я пришёл?
Волков: На ночь глядя? Уж точно не для романтического свидания. Это бы поставило под большие сомнения мои телепатические способности.
Келл: Ты прав. Конечно же, я пришёл по делу. Меня посетил техномаг Мальтус и настойчиво порекомендовал послать рейнджеров в сектор 47/3912. Он говорит, там пираты. Я уже навёл справки. Это пространство находится сразу за границей территорий Межзвёздного Альянса со стороны центра галактики. Согласно имеющимся данным там ничего нет. Даже планетарной системы.
Волков: Что должен сделать я?
Келл: Я отправляю туда рейнджеров, всех, кто есть на станции. Я ещё не забыл их ловушку в прошлом году и хочу подстраховаться. И я хочу, чтобы ты полетел с ними. На всякий случай.
Волков: Когда отправляться?
Келл: Конрад уже снаряжает корабли. Так что в любой момент.
Волков: Рихтер?
Келл: Я поставлю его в известность. У меня ещё есть мысль прихватить нарнскую эскадру, выделенную нам в помощь. Уж против пиратов её можно задействовать. Что ты об этом думаешь?
Волков: Неплохая мысль. Она значительно усилит рейнджеров, если дойдёт до боестолкновения.
Келл: Тогда решено. Я организую для вас точку встречи по пути. Отправляйся.

Гиперпространство. Вблизи сектора 47/3912:

Эсминец «Центурион», «Белая звезда — 136», пара «Голубых звёзд» и нарнская эскадра, состоящая из двенадцати канонерок класса «К’Ток» летят в гиперпростве.

Борт «Центуриона». Мостик:

Капитан корабля сидит в капитанском кресле, офицеры на своих местах. Дверь открывается и входит Волков.

Капитан: Мы приближаемся к указанным координатам.
Волков: Предлагаю оставить нарнов в гиперпространстве в качестве резерва.
Капитан: Согласен.
Офицер навигации: Пять минут до прыжка.

Обычное пространство. Сектор 47/3912:

Камера поворачивается и показывает газового гиганта бледно-розового цвета. Рядом с гигантом виден один из его естественных спутников.
Камера приближает, и из тени спутника показывается линкор расы, известной как Агрессор-2338. Из ангара линкора вылетает посольский транспорт калистианцев. Открывается гиперокно, и посольский корабль уходит в гиперпространство.
Буквально несколькими секундами позднее (камера снова поворачивается и показывает точку в некотором отдалении) открывается переход, и из гиперпространства вылетают корабли рейнджеров. Малые корабли разлетаются в стороны, чтобы исследовать округу.

Борт «Центуриона». Мостик:

Офицер разведки: Мы на месте. Рядом газовый гигант. Вижу три естественных спутника. Секунду…

Все настораживаются, ожидая больше информации.

Офицер разведки: На сканере есть ещё что-то. Направляю туда «Белую звезду».

Минуту все смотрят на главный экран в ожидании новостей.

Офицер разведки (встревоженно): Это Агрессор-2338! Повторяю! Агрессор-2338!
Капитан: Вернуть «Белую звезду»! Самостоятельно в бой не вступать!
Офицер разведки: Это одиночный корабль. Линкор. Сопровождения не наблюдаю. Противник прячется за луну.
Капитан: Окружить! Постарайтесь прижать его ближе к спутнику, чтобы лишить манёвренности и не дать открыть гиперокно. Выпустить истребители!

Центурион и линкор Агрессора-2338

Сравнение размеров «Центуриона» и линкора Агрессора-2338

Возле «Центуриона»:

Камера показывает, как эсминец выпускает истребители. В основном это Ниалы, но есть и Громовержцы. Камера поворачивается им вслед и показывает, как истребители устремляются в атаку.

Капитан (Волкову): Вы, как телепат, что-то чувствуете?
Волков: Ничего. Можно сказать, как обычно. При Битве за Минбар было то же самое.
Капитан: Наверное, это нормально, когда имеешь дело с роботами.
Волков: Вы, пожалуй, не поймёте, но это не такое «ничего», как с роботами. Мне кажется, что… Это как будто вам затычки в уши воткнули. Вроде бы должен быть звук, но он глушится.
Капитан: Мы попробуем взять этот линкор на абордаж.
Волков: Не получится. Уж об этом они позаботились.
Офицер разведки: Линкор резко ускорился и удаляется от спутника. Не даёт сомкнуть кольцо.
Капитан: Открыть огонь! Любыми средствами помешать ему уйти в гиперпространство!

Орбита газового гиганта:

Корабли рейнджеров, всё ещё находясь на слишком большом расстоянии, открывают огонь. Громовержцы пускают ракеты, которые быстро сокращают дистанцию с противником, но зенитные орудия последнего успевают сбить их на подлёте.

Мостик «Центуриона»:

Капитан: Приготовить главное орудие! Истребителям уйти с линии огня!

Орбита газового гиганта:

Главное орудие «Центуриона» вспыхивает на концах, затем три луча соединяются на носу в один мощный, который устремляется к линкору Агрессора-2338. Тот проводит манёвр уклонения, но луч задевает край надстройки, срезая его. В этот момент, на максимальной скорости обойдя спутник с другой стороны, появляется «Белая Звезда». Она бьёт из всех орудий и даже попадает, но из-за расстояния и защиты противника урон лишь незначительный.
И тут, когда «Центурион» вновь готовится дать залп главным орудием, а истребители ещё не приблизились на оптимальную дистанцию атаки, линкор Агрессора-2338 резко разворачивается на сто восемьдесят градусов и берёт встречный эсминцу курс. Тем временем «Белая Звезда», сократившая расстояние, заходит врагу в хвост. Но тут от кормы линкора отделяется небольшой объект и летит в сторону «Белой Звезды».

Мостик «Центуриона»:

Капитан: «Белая Звезда», назад! Повторяю! Назад! Это мина!

Вблизи спутника:

Белая Звезда начинает манёвр уклонения. Происходит мощный взрыв, ослепляющий сенсоры. «Центурион» сотрясается от снарядов линкора, который, пользуясь ситуацией, старается нанести наибольший урон врагу.

Мостик «Центуриона»:

Капитан: Ответный огонь!
Офицер разведки: Противник открывает зону перехода!
Капитан: Где?
Офицер разведки: Прямо перед нами! Он закрывается воронкой от нашего огня.
Капитан: Полный назад! Немедленно!

Вблизи спутника:

Между «Центурионом» и линкором Агрессора-2338 открывается гиперпереход, и линкор уходит в гиперпространство. В это время по нему с флангов ведут огонь истребители и Голубые Звёзды, нанося незначительный урон.
Одна из Голубых Звёзд оказывается настолько близко к воронке, что успевает залететь внутрь до того, как воронка схлопывается.
И только теперь становится видно, что Белая Звезда, попавшая в зону взрыва мины и получившая значительные повреждения, дрейфует в сторону спутника.

Мостик «Центуриона»:

Капитан: Сблизиться с Белой Звездой и взять на буксир.
Помощник капитана: А как же «Голубая Звезда-531»? Нужно прыгнуть за ней.
Капитан: Боюсь, мы её уже не найдём. (после короткой паузы) Свяжитесь с нарнской эскадрой! Сообщите: контакт с Агрессором-2338, просим обследовать ближайшее гиперпространство. При обнаружении уничтожить! Информацию о Голубой Звезде приложите. Есть маленькая вероятность, что по опознавательным сигналам нашего корабля получится найти врага. Действуйте!

Вблизи спутника:

В сопровождении истребителей «Центурион» приближается к Белой Звезде и берёт её направленным гравитационным лучом на буксир. Она позиционируется под корпусом эсминца.

Мостик «Центуриона»:

Помощник капитана: Мы закончили здесь, капитан? Возвращаемся на базу?
Капитан: Какие-нибудь новости от нарнов?
Офицер связи: Пока никаких следов. Ищут. В гиперпространстве мы можем искать вечно и не добьёмся результатов.
Капитан: Поднимайте истребители на борт, затем курс на «Вавилон-6».
Волков (взволнованно): Подождите.

Николай выглядит необычно отрешённо и озабоченно, словно он вовсе не на мостике.

Капитан: Что-то не так?
Волков: Всех военных телепатов на Земле обучают одному тайному навыку. Вернее, это больше знакомство. Помните, в докладах Шеридана имелось описание Литы Александр, которой ворлоны заложили  в подсознание  программу, включавшуюся при встрече с определёнными… объектами? Нам прививают то же самое.
Капитан: Вас обучают чувствовать наследие ворлонов?
Волков: Нет… наследие Теней.

Орбита Торины-5:

«Вавилон-6» кружит вокруг планеты в стандартном режиме. Патрульные истребители снуют по округе, транспортники стыкуются.

«Вавилон-6». Синий сектор. Командный мостик:

Рамин вбегает в командную рубку. Она встревожена. В рубке, помимо персонала смены Келл и Холдер, занятые какими-то повседневными вопросами.

Рамин: Капитан!
Келл: Слушаю Вас, посол.
Рамин: После нашей беседы, когда Вы сказали, что не можете отправить рейнджеров в сторону афаари, я поискала другие источники информации. Капитан, аббаи и некоторые другие расы собрали флот, чтобы атаковать афаари!
Келл (взволнованно): Нам нельзя этого допустить.

Он поворачивается к офицеру, чтобы отдать какие-то распоряжения, но Рамин останавливает его.

Рамин: Боюсь, уже поздно, Кристофер. Атака начнётся в любой момент. (после короткой паузы) Они развяжут войну.

Окраины территории аббаи. Орбита планеты Тирелус-6:

Четыре линкора афаари и несколько кораблей поменьше висят на орбите. Видно, что на планете идёт какое-то строительство.
Вдруг вдали открываются переходы, и из гиперпространства вылетает около сотни боевых кораблей в сопровождении истребителей. Среди них корабли аббаи, ипша, ллортов и других.

Слышен только звук, пока камера показывает, как флот союзников приближается к афаари:

Адмирал Фра (аббаи): Внимание кораблям афаари! Говорит адмирал Фра от союзных сил. В связи с захватом вами планет, располагающихся на территории Межзвёздного Альянса, требуем немедленно оставить их и улететь в нейтральные территории. Только после этого мы готовы начать переговоры о принадлежности захваченных вами планет. В настоящий момент вы вторглись на территорию Межзвёздного Альянса. Немедленно покиньте сектор или мы будем вынуждены применить силу! У вас есть десять минут.

Вместо ответа корабли афаари занимают оборонительную позицию, линкоры выдвигаются вперёд.

Снова только голос автоматического переводчика:

Афаари: Мы вернулись на родину. Улетайте или будете уничтожены.

Несколько секунд камера показывает, как флоты сближаются. Затем передовые корабли флота союзников открывают огонь.
Начинается бой. Линкоры афаари дают тяжёлые залпы по крейсерам аббаи и других рас. Одновременно с этим из нескольких пусковых шахт каждого линкора, словно пули из пулемёта, начинают вылетать сотни доселе неизвестных штурмовиков, которые стремительным потоком врезаются в строй союзников и приносят хаос и разрушения.
Скорострельность этих маленьких боевых машин настолько высока, что они, налетая стаей, буквально крошат на части даже крупные корабли.

Сектор 47/3912. Орбита газового гиганта:

«Центурион» висит над спутником газового гиганта. Под «брюхом» у него на буксировочных лучах повреждённая Белая Звезда. Вокруг летают истребители, в некотором отдалении Голубая Звезда.

Борт «Центуриона». Мостик:

Офицер разведки напряжённо что-то делает на своём пульте. За его спиной стоят капитан Чен и Волков.

Офицер разведки: По большому счёту сенсоры ничего подозрительного не видят. Вижу нечто типа кратера. Один из его краёв слишком крутой, даже отвесный, что не характерно для кратеров. Кратер окутан каким-то мраком. Я сначала подумал, что это тень, но сейчас её там быть не должно.
Волков: Думаю, это то, что мы ищем.
Капитан: Никогда бы не подумал, что нечто подобное придётся сделать. (поворачивается к офицеру-оружейнику) Расфокусируйте одно из малых лазерных орудий и «осветите» кратер.
Волков: Неплохая идея.
Капитан: Казалось бы, на современных космических кораблях имеется всё, но ни одной осветительной ракеты не найдёшь. Кому в космосе понадобится освещать что-то, когда есть масса разнообразных сенсоров и сканеров.
Офицер-оружейник: Настройки установлены.
Капитан: Стреляйте куда-нибудь рядом.
Офицер-оружейник: Есть.

Орбита спутника:

С одной стороны экрана камера показывает «Центурион», с другой находящийся под эсминцем район поверхности спутника. На эсминце поворачивается одно из малых орудий и даёт залп.

Мостик «Центуриона»:

На большом экране показывается кратер во мраке. Вдруг от выстрела рядом местность вспыхивает светом, и мрак на мгновение исчезает. Все поражённо смотрят на экран, передающий сигнал с камер наблюдения. Перед взором команды предстаёт корабль-гибрид, основанный на технологии Теней.
Волков теряется. В его разуме слышен крик.

Капитан: Капитан Волков!
Волков: Да… Я… На секунду отвлёкся.
Капитан: На секунду?! Я уже минуту до вас докричаться не могу.
Волков: Что у вас?
Капитан: Взгляните.

На экране застыло изображение корабля-гибрида, засвеченного рассеянным выстрелом. А рядом с ним можно было разглядеть крохотный объект. Офицер разведки увеличил фрагмент с объектом.

Волков: Это челнок Агрессора-2338.
Капитан: Предположительно, там секретная база под поверхностью, и враг её обнаружил.
Волков: Рейнджеры живут и умирают ради Одного. Вы готовы, капитан?
Капитан: К чему?
Волков: Взять «языка»? (видя недопонимание) Там внизу сейчас представители расы, которая напала на нас. Неужели мы не попытаемся взять кого-то в плен?
Капитан: Это… хорошая идея. Там есть атмосфера?
Офицер разведки: Есть, но дышать мы ей не можем.
Капитан: Первый помощник, соберите десантную группу!
Волков: Я пойду с ними.
Капитан: Хорошо.

Окраины территории аббаи. Орбита планеты Тирелус-6:

Продолжение эпизода
Битва между афаари и ближайшими союзниками аббаи в самом разгаре. Очевидно, союзники проигрывают. Роевые атаки штурмовиков противника пробивают все попытки сохранить строевые порядки. Союзники в растерянности и разобщены, так как умелые действия афаари стремительны и сокрушающи.
В космосе летает множество обломков, взрываются корабли, мерцают огни выстрелов. Остатки союзных сил начинают отступать. Открываются гиперпереходы и они пытаются покинуть сектор. Афаари разворачивают штурмовики и прекращают огонь.
Битва союзниками проиграна практически вчистую.

Сектор 47/3912. Орбита газового гиганта:

От «Центуриона» отделяются два челнока и уберут курс вниз, к поверхности спутника.

Поверхность спутника:

Камера показывает их приземление снизу.
Как только челноки садятся, рейнджеры в боевом снаряжении рассыпаются по округе. Они окружают челнок противника, но попасть на борт невозможно. Челнок заблокирован.
Командир приказывает пятерым остаться возле челнока, а с остальными проникает сквозь приоткрытые ворота в склоне кратера на секретную базу.
Рейнджеры, в конце концов, проходят через огромный шлюз-ангар, предназначенный, видимо, для шлюзования целых челноков. Кстати, один из земных челноков перевёрнут на бок у правой стены.

Рейнджер (указывая на вмятины в металле и другие повреждения внутри ангара): Смотрите, здесь, как будто, происходил бой. Но уже давно.
Командир: Максимальное внимание! Двигаемся дальше!

Отряд из пятнадцати рейнджеров разделяется на три группы, каждая из которых берёт на себя один из коридоров, ведущих от ангара внутрь базы.
Спустя несколько минут командир обращается к Волкову:

Командир: Вы что-нибудь чувствуете?
Волков: Конкретики, к сожалению, нет, но здесь определённо несколько живых существ. Не могу уловить их мысли, только смутное присутствие.
Командир: Не роботы?
Волков: Нет.

В этот момент из другого коридора слышатся крики и выстрелы. Все спешат туда.
Мелькают мрачные обесточенные коридоры, помещения, окутанные мраком. На пути группа Волкова натыкается на пару мёртвых рейнджеров и спешит дальше. В итоге весь десант собирается возле запертого шлюза.

Командир: Что у вас тут?
Рейнджер: Нас обстреляли. Двоих убили сразу. Мы кинулись в погоню и гнали их до этого места. Они забаррикадировались.
Волков: Вы их видели?
Рейнджер: Только смутные силуэты. Они всё время прятались. И у них отличная броня. С одного выстрела не пробьёшь.
Командир: Ну, идти им некуда. Челнок наши люди охраняют. Дело времени, пока найдём способ их выкурить.
Волков: Уберите своих людей немедленно от челнока!
Командир: Почему?

В этот момент до присутствующих доносится эхо взрыва, и по базе проходит дрожь.

Командир (по каналу связи): Внешняя группа! Внешняя группа!
Волков: Боюсь, челнок был дистанционно взорван… чтобы не достался нам.
Командир: В таком случае либо мы их возьмём в плен, либо они все умрут при штурме. Предполагаю второе.
Волков: Что по ту сторону?
Командир: Согласно составленному компьютером плану, мы недалеко от корабля-гибрида.

Командиру рейнджеров приходит логичная мысль в голову, и он пытается связаться с «Центурионом» на орбите, но тщетно. Очевидно, странное поле мрака глушит все частоты.

Командир: Нужно срочно вскрывать шлюз! Быстрей!

Рейнджеры начинают в спешке минировать ворота шлюза. Через пару минут все скрываются за поворотом, и взрывом разрезает ворота. Сначала ничего не видно на той стороне, но затем, когда дым рассеивается, выясняется, что внешние ворота уже открыты. За ними искусственный коридор ведёт напрямую к гигантской туше корабля-гибрида.

Командир: Бегом! Бегом! Нельзя им позволить оживить эту машину смерти! Марив, любыми средствами свяжись с «Центурионом»! Они должны быть готовы!

Весь отряд, почти плевав на безопасность, мчится к кораблю. В чёрной переливающейся коже корабля зияет матовая дыра входа, через которую уже проник Агрессор-2338.

Рейнджер: Даже если они уже внутри, неужели они так быстро разберутся с управлением?

Вместо ответа округу пронзает бешеный вопль, пробуждённого корабля.
Волков спотыкается от вопля, вонзившегося в сознание, и падает. Отставший Марив и ещё пара рейнджеров, прикрывавших группу сзади, останавливаются, чтобы помочь ему. Остальные достигают ожившего корабля, который начинает вибрировать и шевелить кончиками щупалец.
Командир и девять бойцов успевают заскочить внутрь перед тем, как входное отверстие успевает затянуться окончательно.
Гибрид медленно, неуверенно начинает набирать высоту. Атмосферу раз за разом разрывают безумные вопли, и лазерные лучи рассекают округу в неистовом бешенстве. Один выстрел попадает в край кратера, обваливая его.

Волков (всё ещё страдающий от телепатического восприятия происходящего): Уходим обратно на базу! Быстро!

Трое рейнджеров и Николай спешат к шлюзу. Как только они оказываются внутри, очередной выстрел обрушивает скалу на шлюзовые ворота.

Орбита спутника:

«Центурион» и его сопровождение наблюдают за тем, как из атмосферы спутника неровно, дёргаясь, поднимается корабль-гибрид, испуская вокруг себя розовые разрушительные лучи. Эсминец поворачивается носом к цели.

Мостик «Центуриона»:

Капитан: Приготовить главное орудие! Как только корабль-гибрид покинет атмосферу, и мы будем в состоянии стрелять без риска поразить спутник внизу, уничтожить его из всех орудий. Мы ни в коем случае не можем позволить этому монстру покинуть сектор!
Офицер-оружейник: Было бы лучше сбить его ещё в атмосфере.
Капитан: Мы не можем рисковать нашими людьми. Вам удалось установить с ними связь?
Офицер связи: Нет. Это странное скрывающее поле блокирует все сигналы.

Тут корабль слегка сотрясает.

Офицер разведки: Выстрел гибрида скользнул по броне левого борта, срезал часть, но корпус не пробил. Был бы немного другой угол и…
Капитан: Занять позицию так, чтобы наш выстрел не коснулся спутника!
Пилот (через несколько секунд): Готово!
Капитан: Огонь!

Орбита спутника:

Камера показывает корабль-гибрид близко. Он уже покидает атмосферу спутника, продолжая хаотично палить во все стороны. Видно, как вдалеке главное орудие «Центуриона» накапливает энергию на краях, и затем мощный луч протягивается между кораблями, срезая у гибрида огромный кусок правого борта. Тот начинает вертеться и метаться в стороны, «кровоточа».

Мостик «Центуриона»:

Капитан: Ещё один залп!

Теперь камера показывает главный экран, на котором видно, как второй выстрел эсминца уничтожает гибрида одновременно с тем, как розовый луч гибрида прорезает дыру в верхнем «крыле» «Центуриона», нанося довольно тяжёлые повреждения.

Офицер разведки: Корабль-гибрид уничтожен. Его обломки начали медленный вход обратно в атмосферу.
Капитан: Статус?
Старший помощник: Тяжёлые повреждения секций 23В-28В. Двое погибших. Ремонтные работы уже идут.
Капитан (с мрачным взглядом): Давайте заберём своих людей с базы.

Спутник газового гиганта. Секретная база:

После обрушения скалы, выход с базы оказывается заблокирован. Волков и трое рейнджеров осматриваются. Фонари их костюмов освещают совсем мало из-за пыли, ворвавшейся снаружи.

Волков: Все целы?
Марив: Во имя Валена! «Центурион» уничтожит этого монстра и всех на его борту.
Волков: К сожалению, на войне погибают солдаты. Они надеялись помешать врагу захватить гибрида. И это было важно. И ещё важнее не дать ему уйти.
Марив: Я понимаю.
Рейнджер: Что со связью?
Марив (немного раздражённо): Её нет. Этот… мрак снаружи мешает сигналу пробиться.
Волков: Давайте осмотримся.

Рейнджеры и Николай, освещая фонарями коридоры, ходят по базе. Помещения выглядят уже какое-то время заброшенными. Во многих местах видны следы от выстрелов, взрывов и другие странные повреждения.

Рейнджер: Судя по оборудованию и архитектуре, база принадлежала Земле.
Марив: Согласен. Что скажете, капитан?
Волков (поднимая с пола исковерканный значок Пси-Корпуса): Определённо.
Рейнджер: Только не понятны следы боя.
Марив: Что ты имеешь ввиду?
Рейнджер: Казалось бы, базу штурмовали, но здесь всё вывезено под чистую, не осталось даже трупов. Такое не делается в спешке.
Марив: Очевидно, те, кто штурмовал, победили и вывезли всё потом в полном спокойствии, не переживая, что базу будут отбивать обратно.
Волков: Верно. Кроме одного… Следы указывают на то, что началось всё изнутри базы, и персонал пытался удержать кого-то или что-то внутри.
Рейнджер: Очень странно. Я помню отчёты. Первые базы были обнаружены ещё «Экскалибуром» под командованием капитана Гидеона. Затем в течение нескольких лет рейнджеры активно вели поиски и ликвидацию таких баз. Под руководством Шеридана и Деленн борьба с технологиями Теней велась бескомпромиссно. Причём, не только баз Земного Содружества, но и других союзников. Вот уже несколько десятилетий ни одной базы больше не было найдено… Но здесь…

Марив: Как будто база была покинута всего несколько лет назад…

Вдруг по каналу связи проходят какие-то шумы, затем слышится голос:

Голос: Это Рантир… (кашель) Меня кто-нибудь слыш…
Марив: Это Рантир! Видимо, взрыв челнока Агрессора-2338 кто-то пережил.
Волков: Идите! Помогите всем, кого найдёте! И свяжитесь с «Центурионом», сообщите о случившемся!

Все три рейнджера уходят. Николай остаётся один. Он окидывает взором мрачную пустоту заброшенной базы, затем снимает перчатку и прикладывает руку к стене, где виден след сражения. Сначала ничего не происходит, но потом вдруг слышаться отдалённые крики и нечеловеческие стоны.
Перед взором Волкова пробегают полупрозрачные силуэты сотрудников. И среди них совсем едва уловимые неясные необъяснимые тени. Люди пытаются стрелять, но сгустки мрака убивают их, оставляя на бетонных стенах вмятины.
Волков одёргивает руку, и видение растворяется. Николай крепче сжимает значок Пси-Корпуса в руке и следует за рейнджерами.

Орбита Торины-5. «Вавилон-6». Синий сектор. Зал заседаний:

В зале идёт заседание. Большинство послов на ногах и очень возбуждены. Келл тоже что-то кричит.

Келл: Вам не следовало предпринимать никаких радикальных шагов. Вы же напали и чуть не развязали войну. Вам сказано было ждать!
Посол аббаи: Ждать чего? Мы не можем вечно сидеть, сложа руки, пока наши союзники издалека наблюдают, как у нас отнимают территории!
Келл: Вы стремитесь втянуть весь альянс в войну? Чтобы все, будучи связанными обязательствами, схватились с афаари? Нет! Я этого не допущу. Мы должны держаться вместе и действовать вместе!
Посол аббаи: Так давайте действовать. Мы предлагаем действовать. Только знаете, что вам не нравится, что действовать мы предлагаем не так, как вам хотелось бы. Но кто сказал, что альянс должен действовать только тогда, когда вы считаете это правильным? Может быть, надо следовать нашему примеру? Может быть, правы мы?
Шу’Корт (намного более спокойным тоном, чем остальные): Но вы не правы. Вам дали в морду, и вы ретировались. Те, кто прав, побеждают.

Посол Аббаи просто взбешённый высказыванием Шу’Корта бьёт со всей силы по столу, но ему ничего не приходит на ум в ответ.

Рамин: Представители Альянса связались с афаари. К счастью, афаари решили считать ваше нападение единичным случаем и не рассматривать его, как объявление войны.
Жано: Но мы всё равно должны сказать нашим союзникам спасибо. Да, они проиграли сражение и понесли серьёзные потери, но… Только благодаря им мы получили ценную информацию о боеспособности флота афаари. Ведь уже несколько месяцев мы кружим вокруг их кораблей и не можем понять ничего. Осталось только вам, друзья, поделиться этой информацией с нами.
Посол аббаи (всё ещё на взводе): И вы, действительно, думаете, что мы предоставим вам её?!
Жано: О, это и в ваших интересах тоже. Если у нас будет детальная информация, мы сможем лучше оценить своё участие в войне… если она начнётся, разумеется.
Келл: Не начнётся. Я буду отстаивать мирное решение конфликта. И вам (обращается к союзникам) я обещаю… если, несмотря на все попытки урегулировать вопрос мирно, начнётся война, я сделаю всё, что потребуется, чтобы победить в ней.

Сектор 47/3912. Орбита газового гиганта:

Эскадра рейнджеров висит над спутником. Челноки поднимаются с поверхности и залетают в ангар «Центуриона».

Мостик «Центуриона»:

Волков не спеша входит на мостик. Видно, что он несколько озадачен.

Капитан (офицеру-оружейнику): Приготовить главное орудие!
Волков: Что вы планируете делать?
Капитан: Секретная база, хранящая технологии Теней? Я хочу её уничтожить, разумеется. Она ни в коем случае не должна достаться Агрессору-2338. Нам не удалось уничтожить их линкор, так что они могут вернуться.

Волков кивает, показывая, что не намерен спорить.

Капитан: Огонь!

Орбита спутника:

Камера показывает, как «Центурион» стреляет главным орудием по спутнику. На поверхности проходит огненная волна, охватывающая довольно большую площадь.

Офицер-оружейник: База уничтожена. Сканеры показывают, что скрывающего поля больше нет. Разрушения простираются на двести метров в глубину. На поверхности над базой образуется корка из расплавленных минералов и металлов.
Капитан (обращаясь к Волкову): Какие-нибудь странные ощущения?
Волков: Нет. Кажется, всё чисто.
Капитан: Тогда улетаем. Сообщите нарнской эскадре. Возвращаемся домой. Про секретную базу не сообщать!
Офицер связи: Так точно!

Орбита Торины-5:

Возле станции висит «Центурион» и его сопровождение. Ведутся ремонтные работы.

«Вавилон-6». Синий сектор. Квартира Келла:

Келл входит. В комнате снова темно, и компьютер не включает свет. Кристофер включает автономный светильник и уже взглядом ищет кого-то определённого. И находит. Техномаг Мальтус сидит в кресле.

Мальтус: Добрый вечер, капитан.
Келл (несколько раздражённо): С вами бы я и хотел поговорить. Мне вот недавно стало очень интересно, на что вы готовы пойти и сколькими готовы пожертвовать ради своих интересов? Я признаю, я не так уж хорошо знаком с техномагами, но вашу традицию манипулировать другими с помощью лжи и недосказанности уже успел прочувствовать. Наверное, вам кажется, что это придаёт вам загадочности, но на самом деле лишь показывает вашу ничтожность и неспособность действовать честно и открыто.

Мальтус поднимается и встаёт напротив Келла. Оказывается, что он физически крепче Кристофера.

Мальтус: Рейнджеры полетели, встретились с Агрессором-2338 и нашли секретную базу с технологиями Теней, которая могла попасть ему в руки. Если бы не я, у вас не было бы шанса это предотвратить. Вы бы остались в неведении. Если вас это не устраивает, тогда мы можем расторгнуть наш договор. Сидите на своей станции и воображайте, что всё контролируете. Но, а если вы всё же хотите играть всерьёз, выполняйте свою часть договора. Мне нужна информация о Земле.

Комментарии запрещены.